Gladiateur combattant dit gladiateur Borghèse, Nicolas Coustou, 1683

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La statue du Gladiateur Borghèse est une œuvre grecque datant de l’époque hellénistique (323 av. J.-C. – 30 av. J.-C.). Conservé depuis le XVIIIe siècle dans la collection italienne portant son nom, le gladiateur représente en réalité un guerrier en action, combattant. Elle va être connue dans toute l’Europe entraînant de nombreux copies et moulages. En 1630 le roi Jacques Ier d’Angleterre en obtient un moulage et fait réaliser une édition en bronze pour les jardins du palais Saint-James. Au cours du XVIIIe siècle, la renommée de la statue ne faiblit pas, elle demeure pour les uns un gladiateur et pour les autres un pugiliste (sorte de boxeur), un discobole mais aussi une figuration de Léonidas (roi appartenant à la famille des Agiades de Sparte) ou d’Ajax (héros de la guerre de Troie). L’historien de l’art allemand Winckelmann est l’un des premiers à réfuter la statue comme la représentation d’un gladiateur puisque les grecs ne connaissaient pas les spectacles de gladiateurs, il décrit l’œuvre comme un guerrier courageux.

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